分析

錢包與商戶服務:比特幣是否前途光明?

比特幣和其他加密貨幣的成長與穩定程度,和支持這些科技的公司一同消長。以比特幣為例,雖然它獲得多方讚美,大抵被視為分散型虛擬貨幣,且和中心匯率沒有關聯,事實上使用者必然得仰賴幾間提供輔助服務的公司,像是線上錢包、商戶付款閘道等類似服務。

專門提供比特幣錢包服務的新創公司BlockChain.info,最近公佈他們成功透過A輪融資募得$3,050萬美元,其中由Lightspeed Venture Partners和Wicklow Capital領投。擁有230萬個消費者錢包註冊用戶的BlockChain是全球最熱門的比特幣錢包服務供應商,公司也矢言能讓用戶盡可能輕鬆的使用加密貨幣。

這對開發人員、使用者、礦工,以及基本上對整個加密貨幣社群來說,都是好兆頭。機構投資人較青睞投資在能運用科技獲利的項目,而不是揣測交易工具的價值而進行投資。雖說很多個人和機構的淨值,確實因為比特幣值節節高昇而跟著增加,但加密貨幣的波動依然劇烈。然而有望藉由比特幣交易獲利的企業,發展卻比較穩定。

就BlockChain的例子而言,由安全穩定的公司來處理線上比特幣錢包業務,能確保業務持續推展、建立標準,方便使用者操作,同時也能讓有意賺取加密貨幣利益的商家踏出第一步。

投資比特幣公司是不是日漸成長的趨勢?

BlockChain的A輪融資是比特幣相關新創公司至今最大筆的投資額,超越先前BitPay所募得的款項。當時他們透過A輪融資,從包括亞洲權貴李嘉誠、PayPal創辦人Peter Thiel、Yahoo創辦人楊致遠,和Virgin創辦人Richard Branson等一群投資人當中,募得$3,000萬美元。倫敦智庫Invesco的John Greenwood認為,這些周邊投資看來能替股東帶來更多價值。他在南華早報(South China Morning Post)發表看法,把這種特殊的融資活動比喻為「以前的投資人靠販賣鏟子和鋤鎬給淘金客賺的錢,比所有淘金客賺的還要多」。

迄今市場大概投注了大約$2.5億美元在比特幣和加密貨幣相關的新創公司,且其中有許多公司和網路錢包及交易系統有關,某些公司則把焦點擺在擔任商戶的付款閘道。Angel List 列舉了527間比特幣新創公司,其平均價值為$380萬美元,共有1,948個投資人出錢投資這些羽翼未豐的公司。

未來挑戰

但是比特幣新創公司並不是完全前程似錦,因為許多公司必須面對諸多技術、法規和市場的挑戰才能成功,甚至存活。以今年稍早為例,紐約州金融服務管理局(New York Department of Financial Services)才針對操作比特幣的公司提出一套法規。這套針對所謂的「比特執照(BitLicense)」規定相當嚴格,例如要求公司將資金交付信託、公佈創辦人的身分背景和財務資訊,以及記錄客戶的實體地址。

在某些司法管轄區中,使用比特幣和加密貨幣本身就被視為刑事犯罪。你可以在中國合法使用比特幣支付交易款項,但是用比特幣兌換法定貨幣則屬非法,這就讓個人與公司難以兌現網路貨幣。其他國家則是正在提議制訂法律,以將部分形式的電子貨幣合法化,但是有些國家正在立法禁止分散型貨幣,厄瓜多就是一例。

制訂這些法規當然是出自非法使用虛擬貨幣所引發的負面形象。在黑市交易網站Silk Road於2013年關閉,以及Mt. Gox關閉之後(加上伴隨而來的謠言,表示Mt. Gox就是出手造假,好哄抬比特幣價格的公司),政府金融機構對接受網路貨幣為合法交易方式這點,就抱持相當謹慎的態度。包括美國和菲律賓在內的某些貨幣當局,認為應當進一步研究加密貨幣,某些貨幣當局則直接警告公民虛擬貨幣的危險,這大多是源自對洗錢的疑慮。

什麼能協助比特幣發展?

比特幣為商戶、付款處理者和錢包公司提供發展潛力,也為礦工和裝置製造商等採礦幣直接帶來利益。但是熱衷於採礦和投機的人很可能只能享受短期利益。在市面流通的比特幣預計會在2025年達到上限,而且進行比特幣挖礦的特殊裝備在取得和打造上也越來越昂貴。生產比特幣挖礦電腦的公司也不斷爭相開發更快的處理器和更便宜的生產成本。此外,隨著時間過去,解決演算法會變得加倍困難,達到裝置製造商望塵莫及的程度

有兩個要素能幫助比特幣更能成為主流用途,並且獲得接受:穩定和便於使用。

比特幣目前的波動極為劇烈,而且不僅容易受到供需影響,也很容易遭到壞名聲等外部因素衝擊,例如遭到國家禁用,以及和犯罪有所牽連。持有可能會在短期內貶值的貨幣,會對一般使用者帶來麻煩。然而,比特幣挖礦和交易記錄的分散本質正是比特幣的核心,而且可能很難和比特幣脫勾。相同的供需法則確實能藉由利率、貼現率、通貨膨脹和購買力來管制法訂貨幣,雖說和比特幣值瞬間大起大落的動態相比,必須花上更長時間才能看出效果。

在此同時,像是BitPay和BlockChain等新創公司提供的服務,可讓消費者和商戶雙方便能輕易使用比特幣。比特幣錢包不再只是概念實證。相反的,現在數百萬人能夠透過純粹數位的方式交易金錢 (有時甚至透過紙張上可掃描的QR代碼 ),就此看來,加密貨幣社群的發展相當健康。